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17 Marzo 2019 / Medio Ambiente

Minería de mar profundo: regular lo desconocido

En la próxima década, la industria minera de aguas profundas planea enviar vehículos de 300 toneladas para cosechar decenas de miles de km2 de fondo marino profundo para minerales considerados vitales para el futuro de la tecnología verde.

 

Actualmente en su fase de exploración, la minería de aguas profundas apunta a tres tipos diferentes de recursos minerales en el fondo del océano: nódulos de manganeso, costras de cobalto, y los sulfuros masivos del fondo marino.

 

Si le pide a alguien que describa las profundidades del mar, la respuesta suele ser una descripción deprimente de un paisaje estéril sin vida; Una de esas presiones aplastantes y oscuridad eterna que la posibilidad de que la vida sobreviva aquí solo parece posible en las historias de ciencia ficción.

 

Entonces, probablemente te sorprendería saber que hay ecosistemas ricos y de aguas profundas amenazadas por una industria oceánica emergentes y prácticamente nadie lo sabe.

 

En la próxima década, la industria minera de aguas profundas planea enviar vehículos de 300 toneladas para explorar decenas de miles de km2 de fondo marino profundo llenos de minerales considerados vitales para el futuro de la tecnología verde. Pero estos recursos minerales duros también albergan ecosistemas frágiles y diversos, algunos nuevos para la ciencia y otros aún por encontrar.

 

 

Recursos minerales

 

Actualmente en su fase de exploración, la minería de aguas profundas apunta a tres tipos diferentes de recursos minerales en el fondo del océano: nódulos de manganeso del tamaño de una papa, también conocidos como nódulos polimetálicos, que cubren vastas áreas de planicies abisales; costras de cobalto, también conocidas como cortezas de ferromanganeso, que se forman en las laderas de algunas montañas submarinas; y los sulfuros masivos del fondo marino, que se forman en las aguas termales submarinas llamadas respiraderos hidrotermales.

 

De estos, es probable que los nódulos y los sulfuros masivos del fondo marino se exploten primero.

 

Muchos creen que fue el libro de John Mero, Los recursos minerales del mar, el que comenzó la fiebre del oro en las profundidades marinas a principios de los años sesenta.

 

Mero proclamó que "una vez que se minen estos nódulos, la industria de los minerales se enfrentará a la situación muy interesante de los depósitos de trabajo que crecen más rápido de lo que pueden explotarse", una industria utópica y sostenible que parecía demasiado buena para ser cierta.

 

Estas posibles riquezas de las profundidades fueron tan tentadoras que la minería de aguas profundas se agregó a la agenda de la Asamblea General de las Naciones Unidas para su discusión en 1967.

 

 

Llanuras abisales

 

Avanzamos al día de hoy, y sabemos que los nódulos de manganeso en realidad tardan entre 10.000 y 1 millón de años en crecer, acumulando gradualmente capas de óxidos polimetálicos de las aguas circundantes y todo, desde restos volcánicos y dientes de tiburones prehistóricos que forman su núcleo.

 

Los "campos" de estos nódulos cubren enormes áreas de algunas planicies abisales de todo el mundo, cubriendo unos 6 millones de km2 en el Pacífico nororiental solo. Los nódulos son ricos en minerales de interés económico como el níquel, el cobre, el cobalto, el litio y los elementos de tierras raras, un grupo de elementos vitales para la tecnología verde, como los imanes de neodimio para aerogeneradores y automóviles híbridos.

 

En contraste con los nódulos que cubren grandes áreas de planicies abisales, los sulfuros masivos del fondo marino que se forman en los respiraderos hidrotermales ocurren en parches muy pequeños, típicamente a lo largo de grietas volcánicas submarinas. El agua de mar fría se filtra en la corteza oceánica en estas grietas, donde se calienta geotérmicamente y filtra minerales de las rocas circundantes.

 

Estos fluidos calientes salen de la corteza y precipitan los minerales para formar los depósitos del fondo marino. Estos pueden formarse debajo de la superficie, o en el lecho marino donde las "chimeneas" de los respiraderos hidrotermales se elevan hasta 30 m de altura, todas enriquecidas en minerales como hierro, zinc, cobre, plomo, oro y plata.

 

 

Impactos potenciales

 

A pesar de demostrar que los nódulos no vuelven a crecer poco después de su extracción, algunos expertos de la industria ahora piensan que las concentraciones más altas de minerales en los depósitos de aguas profundas podrían significar una huella de impacto menor que los métodos basados en la tierra.

 

Pero muchos científicos y grupos de conservación advierten que en este momento, simplemente no se sabe lo suficiente acerca de la vida en nuestros océanos profundos para que la industria comience a explotar de manera segura.

 

Sin la comprensión básica de las especies que conforman estos ecosistemas y cómo funcionan, no podemos evaluar ningún impacto potencial que pueda tener la minería en aguas profundas que pueda causar un daño grave e irreversible a nuestro medio ambiente marino.

 

Ambos tipos de recursos proporcionan superficies duras para que muchas especies se adhieran y creen puntos de acceso a la biodiversidad llenos de organismos a menudo nuevos para la ciencia. Sin embargo, la baja disponibilidad de alimentos, las bajas temperaturas y los bajos niveles de perturbación en los campos de nódulos significan que se predice que estas comunidades no estarán adaptadas para enfrentar los impactos de la minería. Los científicos predicen que cualquier recuperación posterior a la extracción se realizará en escalas de tiempo decadales, si no centuriales.

 

Los expertos anticipan que las respuestas de las poblaciones de venteo a los impactos de la minería serán diferentes a las de los nódulos, ya que sus ecosistemas experimentan perturbaciones cuando los fluidos de venteo que los soportan se “encienden y apagan”. Sin embargo, esta perturbación se produce en escalas de tiempo que varían de decenas a miles de años, dependiendo de la ubicación de la ventilación.

 

 

Ecosistemas complejos

 

Por lo tanto, se recomienda precaución hacia estos ecosistemas complejos hasta que tengamos una mejor comprensión de sus procesos, con muchos científicos y grupos de conservación que piden una prohibición de la ventilación activa "encendida".

 

La variación entre los ecosistemas en diferentes tipos de recursos significa que la gestión de los impactos ambientales debe basarse en la comprensión científica de cada uno de los tres tipos de recursos individualmente. Esto triplica la carga de trabajo de la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos, el regulador de la minería de aguas profundas de las Naciones Unidas en el fondo marino internacional, en el que se encuentra la mayoría de estos recursos minerales.

 

Aunque anteriormente fue criticado por la falta de transparencia e inclusión durante este proceso, un cambio reciente de la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos deja a algunas partes interesadas más optimistas y optimistas de un mayor y continuo enfoque en la regulación sustentada por evidencia científica. Sin esa evidencia, muchos siguen preocupados de que corremos el riesgo de terminar en una situación en la que aspiramos a una economía verde para proteger un entorno, lo que puede causar un daño evitable a nuestros océanos profundos.

 

La ISA dice que habrá terminado de redactar los reglamentos que permitan la explotación comercial de todos los minerales de aguas profundas para 2020, después de lo cual podría comenzar la minería.

 

Ahora está la carrera para alimentar el conocimiento de estos ecosistemas únicos y frágiles a la protección ambiental de esta industria, para garantizar que la minería de aguas profundas se rija por regulaciones ambientales que evitan errores de generaciones pasadas en otros hábitats.

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