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18 Marzo 2019 / Medio Ambiente

Investigadora de la Universidad de Texas en Arlington diseña prácticas sustentables para pequeñas comunidades mineras de oro

Alrededor del 30 por ciento de todo el oro usado en todo el mundo proviene de fuentes de extracción de oro artesanal y en pequeña escala. Este tipo de minería conduce a la deforestación y la contaminación ambiental porque el mercurio se utiliza para procesar el mineral.

 

Smits recibió un sub-premio de tres años y $ 496,865 como parte de una beca de la Fundación de Ciencias para la Investigación y Educación Internacional otorgada a la Escuela de Minas de Colorado.

 

La minería de oro artesanal y en pequeña escala es una forma de vida para muchas ciudades pequeñas en Colombia y Perú, pero las técnicas empleadas por los trabajadores desde hace décadas pueden tener efectos negativos sobre la salud de los residentes y el medio ambiente.

 

Kate Smits, profesora asociada de ingeniería civil en la Universidad de Texas en Arlington, es parte de un equipo de ingenieros y científicos sociales que trabaja con investigadores y educadores en esos países para encontrar formas de aumentar la sostenibilidad y disminuir los efectos negativos de la minería permitiendo a las comunidades continuar su modo de vida ancestral.

 

Smits recibió un sub-premio de tres años y $ 496,865 como parte de una beca de la Fundación de Ciencias para la Investigación y Educación Internacional otorgada a la Escuela de Minas de Colorado. Investigadores de la Universidad de Colorado-Boulder y la Academia de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos también están involucrados en el proyecto.

 

La minería de oro artesanal y en pequeña escala se caracteriza generalmente por tecnologías simples y rendimientos más bajos en comparación con la minería industrial a gran escala. Alrededor del 30 por ciento de todo el oro usado en todo el mundo proviene de fuentes de extracción de oro artesanal y en pequeña escala. Este tipo de minería conduce a la deforestación y la contaminación ambiental porque el mercurio se utiliza para procesar el mineral.

 

Los esfuerzos anteriores para cambiar estas prácticas no han tenido éxito porque los ingenieros o ambientalistas van a las comunidades y les dicen qué deben cambiar y cómo hacer las cosas mejor, lo que lleva a la resistencia de las personas cuyas familias han minado de la misma manera durante generaciones. En contraste, el equipo de Smits está trabajando con los residentes y las universidades locales para ir a las comunidades, conocer a las personas y descubrir qué les gustaría arreglar y por qué algunas ideas funcionarán cuando otras no.

 

"Estamos adoptando un enfoque basado en el conocimiento y hablando con personas que saben cuáles son los problemas porque viven en estas comunidades", dijo Smits. "Los estudiantes en Perú están haciendo muchas entrevistas porque están más en contacto con la cultura. Están preguntando a los residentes cuáles son sus preocupaciones y en qué quieren que trabajemos".

 

"Esta es la primera oportunidad para que los investigadores y estudiantes de ingeniería de los EE. UU. Colaboren directamente con los mineros y sus comunidades, en colaboración con profesores y estudiantes colombianos y peruanos, para comprender el contexto de ASGM y desarrollar innovaciones socio-técnicas apropiadas desde el punto de vista social y económico. "no solo tecnologías y técnicas mejoradas, sino nuevas organizaciones sociales y redes de personas que hacen que el ASGM sea más limpio, más seguro y más sostenible".

 

El trabajo de Smits es un ejemplo del impacto ambiental global de UTA, uno de los cuatro temas del Plan Estratégico 2020 de la Universidad, dijo el Presidente del Departamento de Ingeniería Civil, Ali Abolmaali.

 

"La extracción de oro artesanal y en pequeña escala es un salvavidas económico para las comunidades pequeñas en toda América Latina, por lo que hay muchos desafíos para realizar cambios en el proceso minero", dijo Abolmaali. "Sin embargo, al colaborar con las universidades locales, la Dra. Smits y su equipo pueden ayudar a las comunidades mineras a hacer que la minería sea más segura y mejor para el medio ambiente sin infringir las costumbres o el resultado final. Esta es una investigación innovadora y transformadora que podría tener implicaciones de gran alcance".

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