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23 Marzo 2019 / Minería

La historia de la minería espacial: cinco eventos clave para la exploración de minerales en el espacio

A medida que las empresas y los gobiernos consideran que el espacio es una fuente de minerales valiosos y posibles beneficios, analizamos la historia de la minería espacial.

 

En los tres años posteriores a la misión del Apolo 11, Neil Armstrong y Buzz Aldrin dieron los primeros pasos hacia la luna, las misiones subsiguientes de la NASA recuperaron 382 kg de roca, arena y polvo de la superficie de la luna.

 

 

A medida que aumenta la demanda de minerales de tierras raras, que se utilizan en una serie de dispositivos, desde teléfonos inteligentes a baterías de vehículos eléctricos, los gobiernos nacionales y las empresas privadas buscan ubicaciones cada vez más distantes como fuente de minerales y materiales.

 

Con alrededor de 16,000 asteroides cercanos a la Tierra considerados "fácilmente accesibles" por la compañía estadounidense Planetary Resources, y las recientes mejoras en la tecnología aeroespacial y autónoma que permiten que las misiones no tripuladas los alcancen, el espacio se ha convertido en una posibilidad cada vez más atractiva para los mineros ambiciosos. Aquí hay cinco eventos clave en la historia de la minería espacial.

 

 

1969-72: Las misiones de los Estados Unidos en Apolo traen rocas lunares

 

En los tres años posteriores a la misión del Apolo 11, Neil Armstrong y Buzz Aldrin dieron los primeros pasos hacia la luna, las misiones subsiguientes de la NASA recuperaron 382 kg de roca, arena y polvo de la superficie de la luna. En el transcurso de seis misiones, los astronautas de la NASA recuperaron 2,200 muestras de seis sitios diferentes, y aunque ninguno de estos minerales se usaron para operaciones mineras, se han estudiado exhaustivamente para mejorar la comprensión humana de la mineralogía de la luna.

 

Este período también vio las primeras misiones no tripuladas exitosas que recolectan muestras de la luna. Tres misiones soviéticas trajeron 300 g de muestras de la luna, incluido el suelo recuperado por la misión Luna 16 de naturaleza similar a la recogida por los astronautas estadounidenses durante la misión Apolo 12. El uso exitoso de técnicas de perforación automatizadas, después de cinco intentos fallidos, fue un logro clave antes de las operaciones de minería espacial, muchas de las cuales se espera que sean misiones automatizadas y no tripuladas de manera similar.

 

 

2005: Hayabusa recupera muestras de polvo del asteroide Itokawa

 

El interés humano en el espacio pasó de la luna a los asteroides, luego de la misión Apollo 17 de 1972, la última que vio a la gente caminar sobre la superficie de la Luna. Este interés fue inicialmente científico, y en 2005 la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) consiguió la nave no tripulada Hayabusa en el asteroide Itokawa cercano a la Tierra.

 

El proyecto fue el primer intento exitoso de aterrizar una nave en un asteroide, y el Hayabusa recolectó más de 1,000 granos de polvo de Itokawa. La embarcación regresó a la Tierra en 2010, y los científicos pasaron los siguientes ocho años analizando las muestras, de las cuales pudieron aprender más sobre la edad y la historia del asteroide.

 

Pero al igual que con la misión Luna 16 de la década de 1970, la misión de Hayabusa hizo varios avances que demostrarían el potencial de la minería de asteroides. Además de ser la primera embarcación en recolectar muestras de un asteroide, fue la primera embarcación que aterrizó en un asteroide, despegó nuevamente y regresó a la Tierra de manera segura. El éxito final de la misión, a pesar de los contratiempos que incluyeron una llamarada solar que golpeó a la nave cuando abandonó la Tierra, demostró que se pueden superar varios desafíos logísticos relacionados con la extracción de asteroides, como la recuperación de material de asteroides.

 

 

2015: ley de minería espacial de los Estados Unidos

 

Con la plausibilidad tecnológica demostrada por las misiones no tripuladas de décadas anteriores, la atención se centró en establecer un marco legal para la extracción de recursos en el espacio exterior. La Ley de Competitividad para el Lanzamiento de Espacios Comerciales, lanzada en 2015 y conocida simplemente como la Ley de Espacio, reemplazó el Tratado del Espacio Ultraterrestre de 1967, que prohibió a los gobiernos nacionales apostar a controlar "cuerpos celestes" como la Luna. Es importante destacar que la nueva ley alentó a las empresas privadas a emprender trabajos de minería más allá de la Tierra.

 

La ley extiende el período dentro del cual las empresas privadas pueden explorar los asteroides y otros organismos antes de informar a los gobiernos nacionales, y les da el derecho de reclamar los recursos que algún día puedan extraer de esos organismos. La ley es un documento intencionalmente orientado hacia el futuro y tiene como objetivo establecer leyes que puedan aplicarse a la minería generalizada en el espacio exterior, una vez que las empresas privadas estén en condiciones de comenzar proyectos mineros a gran escala.

 

Si bien hay áreas grises legales potenciales en el tratado, como otorgar a las empresas el derecho a reclamar recursos minerales en el espacio pero no a la propiedad de acuerdo con la ley de 1967, así como solo a las empresas de EE. UU., Es un primer paso importante para Establecer una base legal para la minería espacial.

 

 

2016: iniciativa de recursos espaciales de Luxemburgo

 

El programa de recursos espaciales de Luxemburgo se basa en el precedente legal establecido por los EE. UU. El año anterior y reúne a una serie de organizaciones públicas y privadas para ayudar en la exploración espacial. Esto incluye al gobierno de Luxemburgo y al ministerio de economía del país, junto con compañías privadas como Planetary Resources en los Estados Unidos y el espacio en Japón.

 

La iniciativa es similar al tratado de los Estados Unidos, que consagra el derecho de las empresas privadas a reclamar depósitos minerales sin violar los términos del Tratado del Espacio Exterior de 1967, pero es más proactiva al establecer un estándar internacional para la minería espacial.

 

Al involucrar a varias compañías de todo el mundo, la iniciativa tiene un rango más amplio que la ley de los EE. UU. El gobierno de Luxemburgo también ofrece incentivos financieros para empresas privadas que realizan proyectos mineros como parte de la iniciativa, ya que Luxemburgo busca posicionarse en el centro de la minería espacial europea.

 

 

2017-presente: Ley de minería espacial de Luxemburgo y acuerdos de seguimiento.

 

En 2017, Luxemburgo aprobó su propia ley de minería espacial al estilo de los EE. UU. Como parte de la iniciativa SpaceResources, que tiene como objetivo relajar las restricciones sobre las operaciones mineras de empresas privadas más allá de la Tierra. Tras la adopción de la ley, Luxemburgo ha firmado varios acuerdos con otros países para consolidar aún más la comprensión internacional de la minería en el espacio.

 

En noviembre de 2017, firmó un acuerdo de cinco años con el gobierno japonés para intercambiar información sobre la minería espacial y trabajar juntos en proyectos futuros, junto con acuerdos similares con Portugal y los Emiratos Árabes Unidos. En marzo de 2019, Luxemburgo mantuvo conversaciones con Rusia sobre un nuevo tratado para la minería espacial, a medida que más y más potencias mundiales se involucran en el marco de la minería espacial de Luxemburgo.

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