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20 Marzo 2019 / Gestión

La minería de Ecuador pone en duda a enemigos radicales que paralizan proyectos

Ecuador aún espera que las exportaciones mineras aumenten a $ 3.66 mil millones en 2021 desde $ 270 millones en 2018 cuando las dos primeras minas a gran escala del país comiencen a operar a fines de este año.

 

Cerca del 40% de los $ 1.25 mil millones en inversiones mineras esperadas para 2018 nunca llegaron a Ecuador.

 

Ecuador ha atado su fortuna económica a una floreciente industria minera. Ahora solo hace falta que los burócratas y los líderes comunitarios se unan a bordo.

 

La oposición local y la burocracia están obstaculizando los planes para convertirse en una superpotencia minera que pueda rivalizar con otras naciones de Sudamérica. Hace menos de dos años, el gobierno esperaba que la minería se convirtiera en 4% del producto interno bruto de Ecuador para el final del mandato del presidente Lenin Moreno en 2021. Eso ahora está en duda, según el viceministro de Minería, Fernando Benalcázar.

 

"Ese 4% es agresivo, dadas las condiciones de la radical oposición social y ambiental que hemos estado viendo", dijo Benalcázar en una entrevista en Quito. "La minería pertenece a los 17 millones de ecuatorianos y los grandes proyectos no pueden ser decididos por grupos de personas que no representan ni uno por mil del país".

 

Ecuador aún espera que las exportaciones mineras aumenten a $ 3.66 mil millones en 2021 desde $ 270 millones en 2018 cuando las dos primeras minas a gran escala del país comiencen a operar a fines de este año, dijo. Pero reflejando las historias de crecimiento de los vecinos Chile y Perú, los dos mayores productores de cobre del mundo, está demostrando ser un gran problema ya que varios proyectos enfrentan retrasos. Los inversionistas internacionales, algunos de los cuales se han instalado en Ecuador en los últimos dos años, se han quejado públicamente de que enfrentan dificultades.

 

Ese fue un tema común en las historias que los inversionistas y buscadores de minería en Ecuador compartieron durante una sesión en la conferencia PDAC en Toronto a principios de este mes, dijo Benalcázar en la entrevista la semana pasada. "Siguen teniendo problemas, incluso si han visto cambios sustanciales en las licencias ambientales, todavía hay retrasos en cosas como permisos de agua".

 

Como resultado, cerca del 40% de los $ 1.25 mil millones en inversiones mineras esperadas para 2018 nunca llegaron a Ecuador, dijo Benalcázar. El gobierno está en los últimos días de completar una nueva política que reflejará la de los países con mayor experiencia en minería para agilizar los procedimientos y aumentar la competitividad de Ecuador.

 

El gobierno ha estado colaborando con funcionarios en Canadá y está iniciando conversaciones con Chile para impulsar la prospección en más de un tercio del país que permanece sin explorar, dijo.

 

Para acelerar el desarrollo del proyecto, Ecuador recientemente permitió la perforación de exploradores durante la exploración, dijo. La perforación Scout significa que las empresas pueden obtener muestras de núcleos antes de solicitar un permiso adicional, lo que puede ahorrar meses.

 

Entre los proyectos que han enfrentado demoras está la mina de cobre Mirador de Tongling Nonferrous Metals Group Co., en la provincia de Chinchipe. La mina tiene reservas de 30.2 millones de toneladas de cobre y estaría produciendo 344 000 t de concentrado por año. Inicialmente se suponía que comenzaría a producir en 2016, pero la construcción se suspendió luego de que organizaciones ecológicas e indígenas supuestamente subsidiaria ECSA cometiera abusos contra los derechos humanos.

 

La mina, que se reanudó la construcción a principios de este mes, comenzará a operar a fines de año, dijo Benalcázar. Aun así, en un informe, Wood Mackenzie destacó el riesgo de más retrasos y estimó que podría comenzar durante el primer trimestre de 2020.

 

Mientras tanto, la Corte Constitucional ha permitido que un referéndum sobre actividades mineras en tres jurisdicciones se lleve a cabo el 24 de marzo. Una votación contra la minería cerca de Cuenca amenazaría el proyecto de cobre, oro y plata Loma Larga de INV Metals.

 

El gobierno también está trabajando en una estrategia legal para permitir el desarrollo de la mina de oro Rio Blanco, propiedad de Junefield Mineral Resources Holdings. El proyecto se detuvo en mayo después de que un grupo de manifestantes se apoderó del sitio, quemó el campamento minero y dañó las vías de acceso. Posteriormente, un tribunal ordenó a la empresa que detuviera la construcción. La mina podría comenzar a producir en solo cuatro meses, si se pudiera reanudar la construcción, dijo Benalcázar.

 

Para estar seguro, la mina de oro Fruta del Norte de Lundin Gold está programada para comenzar a operar a fines de año y otras empresas mineras multinacionales están mirando a Ecuador con interés, dijo. Dundee Precious Metals comenzará a invertir en Ecuador a través de mineras junior que ya operan en el país, mientras que el CEO de Barrick Gold, Mark Bristow, le dijo que los funcionarios de la compañía han visitado el país varias veces, dijo Benalcázar.

 

Anglo American firmó un acuerdo de empresa conjunta de ganancias con Luminex Resources de Canadá en tres proyectos de exploración. BHP Group, la minera más grande del mundo, acordó invertir alrededor de $ 75 millones en la búsqueda de cobre en un depósito propiedad de Luminex. BHP ha estado buscando aumentar su exposición al metal y ha apuntado a Ecuador como una jurisdicción clave para ese crecimiento.

 

"El futuro económico de Ecuador se basa en la minería", dijo Benalcázar. "Ya no somos un destino potencial, somos el país donde debe estar cualquier empresa minera a gran escala".

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