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9 Abril 2019 / Economía

El auge de los automóviles eléctricos impulsa el crecimiento del cobre global

La industria planea un crecimiento sustancial en la próxima década gracias a un auge esperado en la producción de vehículos eléctricos, que utilizan el doble de cobre que los motores de combustión interna.

 

Con todo eso en mente, cientos de inversionistas, ejecutivos, analistas y reguladores se están reuniendo en Santiago, la capital chilena, para la Conferencia Mundial del Cobre.

 

Los productores mundiales de cobre están convergiendo en Chile esta semana debido al ajuste de los precios de las boyas de suministro, aun cuando la industria se enfrenta a la disminución de la calidad del mineral, a los retrasos en los proyectos y a las preocupaciones de que la guerra comercial entre los Estados Unidos y China pueda afectar la demanda a largo plazo.

 

A pesar de estos desafíos, la industria planea un crecimiento sustancial en la próxima década gracias a un auge esperado en la producción de vehículos eléctricos, que utilizan el doble de cobre que los motores de combustión interna. Los fabricantes de automóviles están prometiendo producir flotas totalmente eléctricas.

 

Con todo eso en mente, cientos de inversionistas, ejecutivos, analistas y reguladores se están reuniendo en Santiago, la capital chilena, para la Conferencia Mundial del Cobre.

 

"Desde una perspectiva numérica, tenemos un déficit en el cobre, y se espera que sea un mercado más ajustado en 2019 en comparación con el año pasado", dijo Eleni Joannides, analista del mercado del cobre en la consultora Wood Mackenzie.

 

Los precios relativamente optimistas de los productos básicos desde enero han sacado a los productores como Freeport-McMoRan Inc, Antofagasta Plc, BHP y Anglo American Plc y los ha presentado con un nuevo problema: la búsqueda de activos de alta calidad en un momento de incertidumbre geopolítica.

 

Se espera que el cobre en efectivo de la LME alcance un promedio de 6,397 dólares estadounidenses por tonelada este año, según un sondeo de Reuters entre 30 analistas, un poco menos que los 6,437 dólares estadounidenses del viernes.

 

"Creo que nos dirigimos a un mercado alcista para el cobre", dijo el analista de minería de Jefferies, Christopher LaFemina.

 

Los analistas dijeron que la falta de una nueva oferta y una demanda constante para el metal, ampliamente utilizado en energía y construcción, debería mantener al mercado de 25 millones de toneladas en un ligero déficit y precios de soporte.

 

La industria se está moviendo para traer nuevos suministros en línea, pero llevará tiempo. Freeport, el mayor productor de cobre que cotiza en bolsa en el mundo, redujo en más de la mitad su pronóstico de producción para 2019 en las minas de Grasberg en Indonesia a medida que realiza la transición a operaciones subterráneas, un proceso costoso que llevará años.

 

Pero Freeport, BHP, Nevada Copper Corp y otros mineros están gastando más de 1.100 millones de dólares estadounidenses para desarrollar proyectos de cobre fresco en los Estados Unidos, un país que alguna vez fue visto como un rezagado en la industria minera mundial.

 

Panamá, no históricamente asociada con una gran industria minera, también está viendo dólares de inversión. First Quantum Minerals planea gastar 327 millones de dólares estadounidenses para expandir una mina de cobre, con el objetivo de aumentar la producción en 375,000 toneladas anuales dentro de cinco años.

 

Este año se redujo la oferta en Freeport, debido en parte al plan de la mina Grasberg, mientras que la minera Glencore redujo a la mitad su producción de 2019 de su mina Mutanda de cobre y cobalto en la República Democrática del Congo a 100.000 toneladas.

 

Mientras tanto, los inventarios globales visibles en forma de acciones combinadas mantenidas por la Bolsa de Metales de Londres, Comex y la Bolsa de Futuros de Shanghái se han reducido casi a la mitad desde hace un año a alrededor de 500,000 toneladas, según muestran los datos de las bolsas.

 

Los analistas dijeron que esto ha ayudado a aumentar la confianza en el cobre y algunos otros metales, que se habían visto frenados por la disputa comercial entre los Estados Unidos y China y el hipo en el crecimiento económico de la principal consumidora de China donde se prometió estímulo.

 

El cobre es uno de los metales que más se beneficiará de un auge esperado en el uso de vehículos eléctricos, pero se espera que la importante demanda de automóviles de baja emisión aumente a mediados de la década de 2020.

 

Roskill espera que las ventas de vehículos eléctricos que funcionan con baterías recargables de iones de litio aumenten a 17 millones de unidades, o 20 por ciento del total, en 2025, y 32 millones, o 37 por ciento, para 2030 comparado con el tres por ciento, o 2.1 millones, el último año.

 

Sin embargo, a algunos ejecutivos de cobre les preocupa que el aluminio intente suplantar el papel del cobre en los equipos electrónicos en el futuro cercano. El aluminio es una alternativa más económica para conducir electricidad, aunque menos eficiente.

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