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20 Abril 2019 / Gestión

Después de 40 años, el gigante de cobre de Chile está luchando para mantenerse en la cima

El declive de la producción de Codelco en Chile el año pasado fue ligeramente compensado por una mayor producción en las minas que son propiedad de Freeport-McMoRan y Anglo American, lo que elevó la producción total a 1.8 millones de toneladas.

 

Si bien la compañía ha incrementado la inversión en sus proyectos en curso, el presupuesto y la línea de tiempo de varios de ellos se han deslizado con el paso de los años.

 

Durante más de un siglo, los mineros han estado cavando a cielo abierto en el norte de Chile, que ahora es cuatro veces más grande que el Parque Central de Nueva York.

 

La mina Chuquicamata ha ayudado a Codelco a dominar el mercado del cobre como el principal productor de metal del mundo. Ahora, la empresa estatal corre el riesgo de perder ese título.

 

El vasto pozo conocido localmente como "Chuqui" se está cerrando, reemplazado por una mina subterránea que tardará cinco años en alcanzar su producción total de alrededor de 300 000 t/año de cobre. Mientras tanto, los funcionarios de la compañía siguen confiando en que la transición de Chuquicamata y otros proyectos le permitirán mantener su producción.

 

"Se parece cada vez más a que Codelco podría ser un productor de un millón de toneladas y no a los dos millones de toneladas que siempre han prometido", dijo Colin Hamilton, director gerente de productos básicos de BMO Capital Markets. "El impacto potencial en el futuro mercado del cobre aún no se aprecia, pero ahora es tan pertinente que simplemente no se puede ignorar".

 

Para Chile, la caída de la producción podría significar menos ingresos de lo que ha sido durante mucho tiempo una de las principales vacas comerciales del estado. La compañía ya ha visto un cierto retroceso: en 2018, la producción de Codelco de las minas que opera en Chile cayó un 3,3% a 1,68 millones de toneladas.

 

En febrero, la producción mensual de Codelco cayó al nivel más bajo en ocho años después de que las fuertes lluvias en el norte de Chile impactaran las operaciones en la división norte, que incluye a Chuquicamata. Otro contratiempo inesperado fue la demora en completar el trabajo en dos de sus cuatro fundiciones, que se han cerrado desde diciembre. Codelco tuvo que invertir $ 2.15 mil millones para actualizar las fundiciones para cumplir con los nuevos estándares de emisiones que se iniciaron el año pasado.

 

Si bien la compañía ha incrementado la inversión en sus proyectos en curso, el presupuesto y la línea de tiempo de varios de ellos se han deslizado con el paso de los años.

 

Codelco dice que puede evitar una caída en la producción y mantener la producción de cobre en los niveles actuales si invierte más de $ 20 mil millones en la mejora de sus minas, algunas de ellas con más de 100 años. Pero esa podría ser una tarea cada vez más desafiante, con fondos gubernamentales asegurados solo hasta 2020 y niveles de deuda actuales en un nivel récord de $ 15.5 mil millones.

 

El presidente de Codelco, Juan Benavides, ve un vaso medio lleno. "Los proyectos van por buen camino y se prevé que la producción de Codelco se mantendrá en los niveles actuales", dijo en una entrevista en Santiago la semana pasada. "El inicio de la mina subterránea coincidirá con el final del tajo abierto y eso nos permitirá mantener e incluso aumentar la producción en la mina" una vez que esté completamente en operación.

 

El declive de la producción de Codelco en Chile el año pasado fue ligeramente compensado por una mayor producción en las minas que son propiedad de Freeport-McMoRan y Anglo American, lo que elevó la producción total a 1.8 millones de toneladas.

 

Sin embargo, sus rivales no están lejos de reclamar el título como el mayor productor de cobre del mundo: BHP Billiton produjo 1,75 millones de toneladas en su último año financiero.

 

Las preocupaciones sobre el futuro de Codelco se han convertido en un tema recurrente en la industria del cobre. Hace una década, el ex gerente general Diego Hernández habló de "refundar" la compañía, que se formó en la nacionalización de la industria del cobre en Chile en la década de los setenta.

 

La compañía con sede en Santiago está bien financiada este año y el próximo, después de recibir un paquete de financiamiento de $ 400 millones del gobierno y de colocar un bono de $ 1.5 mil millones en febrero, según Benavides. No emitirá más deuda en 2019, y esperará hasta 2020 para negociar con el financiamiento gubernamental más allá de 2021.

 

"Veremos qué sucede año por año", dijo Benavides.

 

Codelco entrega todas sus ganancias al estado chileno y necesita que el gobierno devuelva parte de él para continuar invirtiendo en sus proyectos. La falta de fondos daría lugar a que la deuda de la empresa se elevara a 21.000 millones de dólares, o significaría que los proyectos deben retrasarse, dijo el mes pasado el gerente general, Nelson Pizarro.

 

La financiación del gobierno no está garantizada. En 2013, la empresa no consiguió nada. En 2010, el gobierno le dio a Codelco solo $ 7 millones y en 2006 recibió $ 11 millones. El gobierno actual, que tiene una minoría en el Congreso, ha dicho que necesita aprobar primero su proyecto de ley de reforma fiscal.

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