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09 Noviembre 2018 / Gestión

Albemarle congela los planes de expansión de Chile a raíz del escrutinio de la tecnología de litio

Si el proceso resulta menos de lo anunciado, la compañía corre el riesgo de no poder cumplir con el aumento esperado en la demanda de litio.

 

Albemarle dijo que el año pasado había desarrollado un proceso que triplicaría su producción de litio en Chile sin usar más agua.

 

Albemarle Corp defendió el jueves un proceso previamente anunciado que, según dijo, podría impulsar la producción de litio en Chile, pero al mismo tiempo pospuso dos proyectos de expansión en el país que hubieran necesitado la nueva tecnología para tener éxito.

 

La medida plantea nuevas preguntas sobre lo que Albemarle, el mayor productor de litio del mundo, ha desarrollado y cómo podría funcionar. Si el proceso resulta menos de lo anunciado, la compañía corre el riesgo de no poder cumplir con el aumento esperado en la demanda de litio en los próximos años para fabricar Tesla y otros autos eléctricos.

 

Albemarle dijo el año pasado que había desarrollado un proceso que más que triplicaría su producción de litio en Chile sin usar más agua, en lo que sería un desarrollo tentador para la región árida donde se produce el metal blanco.

 

"Si tenemos éxito, y no hemos visto ninguna duda que indique que no lo será, el proyecto nos permitirá producir más litio a partir de la misma cantidad de salmuera que bombeamos al día", dijo el presidente ejecutivo Luke Kissam en una conferencia el jueves.

 

Reuters informó a principios de esta semana que el reclamo estaba generando un mayor escrutinio por parte de los reguladores e inversores que presionaban para obtener más detalles.

 

En la misma llamada, Kissam dijo que Albemarle detendrá el trabajo de ingeniería en sus proyectos planificados de expansión La Negra V y VI porque cree que los productores de baterías querrán más hidróxido de litio, un tipo del metal que se encuentra comúnmente en Australia pero no en Chile.

 

Albemarle cuenta con la autorización de los funcionarios chilenos para producir el equivalente de hasta 80,000 toneladas anuales de litio hasta 2043. Los proyectos La Negra V y VI habrían tomado la producción por encima de esa marca, lo que requeriría la aprobación regulatoria. Pero cuando Albemarle solicitó permiso, los reguladores comenzaron a profundizar en cómo funciona el nuevo proceso, rechazando finalmente la aplicación por falta de detalles. Albemarle ha dicho que volverá a aplicar.

 

"Todo lo que (los reguladores chilenos) quieren ver es una prueba de que va a funcionar antes de darnos (aprobación para producir más litio) para nosotros. Eso es. No es un gran problema, ¿vale? No es gran cosa. Y solo lo necesitamos si construimos "La Negra V y VI", dijo Kissam a los analistas.

 

A pesar de haber cancelado partes de la expansión de La Negra, Albemarle dijo que continuará gastando dinero en la investigación y la ingeniería de la nueva tecnología, aunque dio pocos detalles sobre la cantidad o el momento. En 2017, Albemarle dijo que la nueva tecnología ya había sido desarrollada.

 

“En nuestro gasto, nuestra guía de gasto de capital, estamos gastando para esa tecnología. Eso continúa en adelante ", dijo Eric Norris, jefe de la división de litio de Albemarle, en la llamada.

 

El miércoles, Albemarle, con sede en Charlotte, Carolina del Norte, publicó un pronóstico mejor de lo esperado, en parte ayudado por el aumento de los precios, aunque el huracán Florence cerró las instalaciones de procesamiento en Carolina del Norte durante una semana, reduciendo los volúmenes.

 

Las acciones cayeron un 2,2 por ciento a $ 105.55 en las operaciones del jueves por la tarde.

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