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27 Mayo 2019 / Editorial

Lo que dice el alza del hierro y el cobre sobre China

El mineral ha sido sacudido por los cierres rodantes de las minas brasileñas de Vale, así como por las pérdidas relacionadas con el clima en Australia.

 

 

El mercado de mineral de hierro está en alza, el precio de la semana pasada se disparó hasta el nivel de $ 100 por tonelada por primera vez en cinco años.

 

Por el contrario, el cobre está bajo presión, con el precio de la Bolsa de Metales de Londres (LME) para entrega en tres meses un 10 por ciento en el último mes y actualmente luchando por mantener el nivel de $ 6,000 por tonelada.

 

Las fortunas de dos productos están en deuda con China, el mayor importador y usuario mundial de mineral de hierro y cobre.

 

Sin embargo, los dos han seguido caminos de precios completamente diferentes en lo que va del año. El mineral de hierro ha subido un 39%, mientras que el cobre ha subido solo un 3% y ha trabajado duro para retener incluso las escasas ganancias.

 

Los diferenciales de oferta solo pueden explicar algunas de las divergencias.

 

El mineral de hierro ha sido sacudido por los cierres rodantes de las minas brasileñas de Vale, así como por las pérdidas relacionadas con el clima en Australia.

 

Según el International Copper Study Group (Grupo Internacional de Estudios del Cobre), el cobre tuvo un pequeño superávit en los primeros dos meses de 2019.

 

Sin embargo, la evaluación del balance general encubre una caída del 1.8% en la producción minera global, lo que en otras ocasiones hubiera entusiasmado a los toros de cobre.

 

Aunque no ahora mismo.

 

Eso se debe a la demanda, ya que el mineral de hierro rampante y el cobre tambaleante también reflejan una dinámica de uso muy diferente en China.

 

El mineral de hierro se ve atrapado en una tormenta de toros perfecta con un suministro limitado que se enfrenta a la demanda súper fuerte del gigantesco sector del acero de China.

 

La producción de acero de China creció un 10% en el primer trimestre de este año, según la Asociación Mundial del Acero.

 

La producción se aceleró nuevamente en abril a 85.03 millones de toneladas, la tasa mensual más alta registrada y equivalente a una tasa anualizada de más de mil millones de toneladas.

 

No está mal para una economía que supuestamente está luchando con una desaceleración interna y tensiones comerciales con los Estados Unidos.

 

Es cierto que las exportaciones netas de productos de acero se han recuperado este año, pero la diferencia en términos de tonelaje fue de un marginal de 2,3 millones durante los primeros cuatro meses.

 

Más bien, la producción de acero está en auge porque la demanda de acero en China está en auge.

 

Esto se debe al paquete de estímulo más reciente de Beijing, que en parte ha recorrido los canales de infraestructura y propiedad de la vieja economía.

 

Según los analistas de Citi, los bienes y actividades asociadas representan alrededor de un tercio de la demanda de metales de China.

 

"Podría decirse que el indicador único más seguido para la salud de la demanda de metales de la propiedad es el comienzo del espacio", señalan.

 

Y los nuevos comienzos se están ejecutando a un ritmo acelerado, con un aumento del 15,5% en abril y del 13,1% en los primeros cuatro meses de 2019, según Citi.

 

No busque más para comprender por qué las acerías de China están produciendo cantidades récord de producto.

 

Lo que más bien plantea la pregunta de qué está sucediendo con la demanda de cobre en China.

 

No mucho, según Citi.

 

El banco señala que el consumo aparente de cobre en realidad cayó un 2% durante el primer trimestre.

 

El Rastreador de uso final de China Copper, propiedad de Citi, apunta a un crecimiento anémico de solo el 1% en abril, con una debilidad continua en el sector automotriz pero poco compensada por la construcción.

 

El contraste con el acero se debe a la diferencia en cómo se utilizan los dos metales en el sector inmobiliario.

 

El acero se utiliza en la primera etapa de la construcción, lo que significa que está estrechamente relacionado con el ritmo de los inicios de nuevas viviendas.

 

El cobre se usa hacia el final del ciclo de construcción cuando se instala el cableado y el espacio vacío se llena con bienes de consumo duraderos, como electrodomésticos de cocina.

 

Y mientras que los nuevos comienzos han estado en auge, las nuevas terminaciones de propiedades se están quedando atrás. Disminuyeron en un 10% en el período enero-abril, según Citi.

 

Hay, en otras palabras, un aumento de la oferta de propiedad china con muchas casas nuevas iniciadas pero aún no completadas.

 

Eso está deprimiendo la demanda de cobre y otros metales básicos, como el aluminio, que es un material popular en China tanto para revestimientos como para accesorios internos como puertas y ventanas.

 

La enorme brecha entre los inicios y terminaciones de propiedades implica que en alguna etapa el uso de cobre en el sector de la construcción en China aumentará a medida que las terminaciones comienzan a ponerse al día con los inicios.

 

Analistas como Citi están buscando que esto suceda en algún momento de la segunda mitad de 2019, lo que significa un aumento de la demanda pendiente para el cobre.

 

Sin embargo, hay otro factor en juego en este acertijo de hierro y cobre, a saber, la escalada de las tensiones comerciales.

 

El 10 de mayo, los Estados Unidos elevaron los aranceles sobre las importaciones chinas de $ 200 mil millones a un 25% desde el 10%, y China respondió en especie en una lista más corta de $ 60 mil millones de productos estadounidenses.

 

Por ahora, el acero y el mineral de hierro se están beneficiando de este juego de aranceles de tit-to-tat, ya que se espera que Beijing renueve su impulso de estímulo en respuesta a cualquier desaceleración inducida por el comercio.

 

Más gasto en infraestructura y más flexibilización de las regulaciones del mercado inmobiliario significan más acero.

 

El cobre, por el contrario, es vulnerable al impacto en las exportaciones de productos manufacturados ocasionados por el aumento de los aranceles, incluso mientras espera que la fortaleza de la actividad de la construcción se traduzca en terminaciones.

 

Es esta desconexión de la demanda lo que ha dejado al cobre y otros metales básicos fuera de favor para los inversores, incluso cuando el mineral de hierro marca nuevos precios altos.

 

La brecha se cerrará.

 

El suministro de mineral de hierro se normalizará con el tiempo y el actual auge de nueva construcción de China disminuirá. Las tensiones en el suministro de cobre están por venir y la demanda de terminaciones de propiedades debería aumentar.

 

Sin embargo, hasta que eso suceda, las partes ferrosas y no ferrosas del complejo de metales industriales seguirán su propio camino distintivo determinado por los chinos.

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