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23 Junio 2019 / Economía

Dependencia de los Estados Unidos de las tierras raras de China - Vulnerabilidad de la guerra comercial

Las crecientes tensiones entre los Estados Unidos y China han despertado la preocupación de que Pekín podría usar su posición dominante como proveedor de tierras raras para aprovechar la guerra comercial entre las dos potencias económicas mundiales.

 

China suministró el 80% de los minerales raros importados por los Estados Unidos de 2014 a 2017.

 

Los elementos de tierras raras se utilizan en una amplia gama de productos de consumo, desde iPhones hasta motores de automóviles eléctricos, así como en motores a reacción militares, satélite y láseres.

 

Las crecientes tensiones entre los Estados Unidos y China han despertado la preocupación de que Pekín podría usar su posición dominante como proveedor de tierras raras para aprovechar la guerra comercial entre las dos potencias económicas mundiales.

 

China suministró el 80% de las tierras raras importadas por los Estados Unidos de 2014 a 2017.

 

Según la firma de investigación Adamas Intelligence, China alberga al menos el 85% de la capacidad del mundo para procesar minerales de tierras raras en materiales que los fabricantes pueden usar.

 

Llevaría años construir suficientes plantas de procesamiento para igualar la capacidad de procesamiento de China de 220,000 toneladas, lo que es cinco veces la capacidad combinada del resto del mundo.

 

Las plantas de procesamiento alternativas tendrían dificultades para competir con los bajos costos de China en el futuro, si las tensiones comerciales disminuyeran.

 

 

¿En qué se utilizan los minerales raros?

 

Las tierras raras se utilizan en baterías recargables para automóviles eléctricos e híbridos, cerámica avanzada, computadoras, reproductores de DVD, aerogeneradores, catalizadores para automóviles y refinerías de petróleo, monitores, televisores, iluminación, láseres, fibra óptica, superconductores y pulido de vidrio.

 

Varios elementos de tierras raras, como el neodimio y el disprosio, son críticos para los motores utilizados en los vehículos eléctricos.

 

Algunos minerales de tierras raras son esenciales en el equipo militar, como los motores a reacción, los sistemas de guía de misiles, los sistemas de defensa de misiles, los satélites, y también en los láseres.

 

Desde 2010, el gobierno y la industria privada han acumulado reservas de tierras raras y componentes que las usan, según Eugene Gholz, un ex experto en la cadena de suministro del Pentágono, que enseña en la Universidad de Notre Dame.

 

Algunos fabricantes también han reducido su uso de dichos elementos, o los han sustituido por otros metales, dijo.

 

 

¿Qué empresas son más dependientes de los suministros chinos?

 

Compañías como Raytheon Co, Lockheed Martin Corp y BAE Systems Plc fabrican misiles sofisticados que usan metales de tierras raras en sus sistemas de guía y sensores. Lockheed y BAE declinaron hacer comentarios. Raytheon no respondió a una solicitud de comentarios.

 

Apple Inc. utiliza elementos de tierras raras en altavoces, cámaras y para hacer que los teléfonos vibren.

 

Los Estados Unidos importaron $ 160 millones de compuestos de tierras raras y metales en 2018, casi un 17% más que en 2017. Alrededor del 60% se usó en catalizadores para refinación de petróleo y en motores de vehículos.

 

 

¿Cuáles son los metales de tierras raras y dónde se encuetran?

 

Los metales de tierras raras son un grupo de 17 elementos: lantano, cerio, praseodimio, neodimio, prometio, samario, europio, gadolinio, terbio, disprosio, holmio, erbio, tulio, iterbio, lutetio, escandio, itrio, que aparecen en bajas concentraciones en el terreno.

 

Aunque son más abundantes de lo que su nombre implica, son costosos de procesar.

 

Los importadores hicieron esfuerzos limitados para reducir el consumo de tierras raras y la dependencia de China después de una disputa diplomática entre China y Japón en 2010. Japón acusó a China de detener los suministros de tierras raras por razones políticas, lo que generó el reconocimiento mundial de los riesgos de dependencia de un solo proveedor. China negó haber detenido los suministros.

 

La mina Mountain Pass de California es la única instalación de tierras raras en los Estados Unidos que opera. Pero MP Materials, propietario de Mountain Pass, envía las aproximadamente 50,000 toneladas de concentrado de tierras raras que extrae cada año desde California a China para su procesamiento. China ha impuesto un arancel del 25% a esas importaciones durante la guerra comercial.

 

Lynas Corporation Ltd, de Australia, dijo en mayo que firmó un memorando de entendimiento con Blue Line Corp, con sede en Texas, para construir una planta de procesamiento de tierras raras en los Estados Unidos.

 

Las tierras raras también se extraen en Australia, Brasil, India, Rusia y Vietnam.

 

 

¿Cómo se afectan los minerales raros por las tarifas de los Estados Unidos?

 

Hasta ahora, el gobierno de los Estados Unidos ha eximido a las tierras raras de los aranceles aplicados a los productos chinos.

 

 

Opciones para reducir la confianza en las importaciones chinas

 

Los senadores estadounidenses introdujeron una legislación en mayo para fomentar el desarrollo de suministros domésticos.

 

Hasta ahora, el reciclaje no es una fuente importante de minerales de tierras raras.

 

El Congreso también está considerando la financiación federal para desarrollar formas de extraer tierras raras de las cenizas de carbón, un subproducto de las centrales eléctricas de carbón, pero podría llevar una década hacer que el proceso sea viable para un uso industrial más amplio, dijo Eric Williams, profesor de sostenibilidad en el Instituto de Tecnología de Rochester.

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