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16 Noviembre 2019 / Seguridad

El colapso de una represa en Brasil arroja dudas sobre la industria minera

16El caso del derrumbe de la represa Brumadinho, el desastre minero más letal de Brasil, marca una tendencia al alza en la frecuencia y gravedad de los desastres relacionados con el almacenamiento de desechos mineros.

 

Históricamente, la economía del riesgo de desastres no se ha tenido en cuenta en el costo general de la construcción de una mina.

 

Antes de 2019, pocos habían oído hablar de Brumadinho, un pequeño municipio de Brasil. Ubicada en el estado de Minas Gerais (que significa "minas en general"), la ciudad depende en gran medida de la minería para su sustento. El 25 de enero, la tragedia puso a Brumadinho en el mapa.

 

La represa minera local se derrumbó repentinamente y un deslizamiento de lodo envolvió el área, estallando a través de las oficinas de la mina antes de descender a la comunidad de abajo. Las cifras más recientes de la Policía Civil de Minas Gerais, liberadas el 5 de mayo, estimaron el número de muertos en 237, con 33 personas desaparecidas, lo que lo convierte en el incidente más mortal en la historia de la industria minera de Brasil.

 

El propietario del complejo, la empresa minera Vale, ahora se enfrenta a la condena pública. Desde el incidente, 11 empleados y dos contratistas han sido arrestados. Esta no es la primera vez que Vale ha sido implicado en el colapso de una represa. Un accidente similar ocurrió en 2015, cuando una presa propiedad de Vale y BHP estalló en Mariana (también ubicada en Minas Gerais), matando a 19 personas e inundando el área local.

 

En ambos casos, las presas eran presas de relaves, que almacenan los desechos producidos durante el proceso de extracción. Existe un tipo particular de presa de relaves, la presa aguas arriba, que se sabe desde hace más de 10 años que tiene un mayor riesgo de colapso que cualquier otra. Las presas aguas arriba utilizan los residuos de la mina para formar parte de su estructura, lo que puede hacer que sea menos estable con el tiempo. Hay 88 represas de este tipo en Brasil. Tanto la represa Brumadinho como la represa Mariana eran represas río arriba.

 

Erica Schoenberger, profesora de Salud e Ingeniería Ambiental en la Universidad Johns Hopkins, dijo a The New Economy: "Las represas río arriba, donde las etapas secuenciales de la presa se construyen hacia adentro, son baratas pero no tan buenas para retener agua y son particularmente susceptibles a las descargas sísmicas".

 

A pesar de estas preocupaciones de seguridad, las represas construidas utilizando el método de aguas arriba constituyen la gran mayoría de las represas de relaves. Hay aproximadamente 3.500 presas de relaves en todo el mundo y se encuentran entre las estructuras artificiales más grandes de la Tierra. Sin embargo, pocas personas son conscientes de ellos. Como contenedores para un lodo tóxico de agua y minerales, existen presas de relaves para mantener los desechos mineros fuera de la vista y fuera de la mente. La invisibilidad de estas represas en la conciencia pública refleja su lugar en la industria minera, que ha tendido a tratar la gestión de residuos como una idea de último momento y ahora está sufriendo las consecuencias.

 

 

Detrás del valle

 

Vale es el mayor exportador de mineral de hierro del mundo. Dado el importante papel que desempeñan los recursos naturales en la economía brasileña, la organización ha tenido un gran éxito a lo largo de los años. Esto puede atribuirse en parte al auge de los productos básicos de mediados de la década de 2000, que fue impulsado por la alta demanda de recursos de China. Como un importante proveedor de empleo en Brasil, la industria minera también ha tendido a disfrutar del apoyo de los políticos. Por ejemplo, el presidente Jair Bolsonaro hizo una campaña con la promesa de aumentar la minería en la selva amazónica. El sector ha sido incentivado para maximizar la producción, aparentemente a expensas de las normas de seguridad.

 

En muchas industrias, el enfoque tradicional de los residuos es tratarlos de la manera más barata posible. Por ejemplo, las presas de agua son funcionalmente estructuras muy similares a las presas de relaves, pero su seguridad se toma más en serio en las primeras etapas de diseño, ya que el agua es un activo valioso; Se puede obtener beneficios de almacenar el agua de manera efectiva.

 

En comparación, no existe un incentivo económico para almacenar los desechos de la mina, o más bien, no existe un incentivo económico claro hasta que se produce el desastre. Después de la crisis, las acciones de Vale cayeron un 24 por ciento. La compañía registró una pérdida de $ 1.6 mil millones en el primer trimestre de 2019. Union Investment se encuentra entre los inversionistas que desde entonces se han alejado de la compañía.

 

Durante la última década, el colapso de las presas de relaves se ha vuelto más común, y los investigadores de World Mine Tailings Failures predicen que ocurrirán 19 fallas muy graves entre 2018 y 2027. Como resultado, los inversores ahora se están dando cuenta del alcance del riesgo en toda la industria minera. . En abril de 2019, la Junta de Pensiones de la Iglesia de Inglaterra y el Consejo de Ética de los Fondos Nacionales de Pensiones de Suecia solicitaron a casi 700 empresas mineras registradas que divulgaran información sobre su gestión de las instalaciones de los diques de relaves. Plantearon que los inversionistas tienen el derecho de evaluar mejor el riesgo de sus tenencias en compañías mineras.

 

Vale sostiene que siempre ha cumplido con los estándares regulatorios globales, un reclamo que está siendo evaluado por la investigación criminal en curso. Sin embargo, si es cierto, sugeriría que los estándares globales actuales no hacen lo suficiente para reducir el riesgo de colapsos.

 

 

Buscando alternativas

 

Por un lado, la causa de los recientes derrumbes de las represas se debe a un diseño e ingeniería deficientes. Las presas de relaves son estructuras obsoletas que han visto poca innovación desde que se crearon hace aproximadamente 100 años. El ecologista sostiene que esta falta de innovación se puede atribuir a los recortes a los departamentos de investigación y desarrollo en la desaceleración del superciclo minero. Ahora muchos están pidiendo el uso de alternativas a las presas de relaves.

 

Una de esas alternativas es el método de pila seca. Esto implica deshidratar los residuos de la mina y compactarlos para su almacenamiento. Esto no solo significa que se utiliza menos agua en el proceso de extracción, sino que también hace que la estructura sea mucho más estable. Sin embargo, actualmente no se considera financieramente viable para minas más grandes y solo funciona en ciertos entornos. Su uso fue rechazado para una nueva mina en Columbia Británica porque es menos factible en regiones húmedas y montañosas.

 

Una perspectiva particularmente atractiva busca minimizar la cantidad de residuos producidos por la minería o incluso eliminarla por completo. El Dr. Bernhard Dold, profesor de geoquímica aplicada en la Universidad de Tecnología de Luleå, cree que estas técnicas podrían ser fundamentales para hacer que la industria minera sea más sostenible. "Estamos en el punto de partida de esta transición del proceso minero", dijo Dold. "El objetivo final es eliminar los desechos (relaves y desechos) y, por ende, el riesgo de fallas y contaminación de las presas".

 

Según Dold, un enfoque es separar los materiales reactivos más peligrosos de los relaves de los silicatos no reactivos como la arena, que podrían reutilizarse para la construcción y otros procesos industriales. Una perspectiva aún más emocionante, sin embargo, sería encontrar una manera de convertir los relaves en un georesource. Si esto se convirtiera en algo común dentro de la industria, entonces el sector minero naturalmente invertiría en la seguridad de las presas de relaves, ya que ahora almacenaría un activo en lugar de un producto de desecho.

 

 

Tomando responsabilidad

 

Es poco probable que la solución de ingeniería correcta se presente de inmediato. Puede ser que lo que la industria requiere primero sea un cambio fundamental en la mentalidad.

 

"La planificación y el diseño de las instalaciones de almacenamiento de relaves (TSF) deben integrarse en el plan general de la mina", dijo Schoenberger. “Esto puede parecer una obviedad, pero no ha sido una práctica estándar en la industria. La experiencia en ingeniería de TSF debe nutrirse dentro de la empresa para que el asesoramiento de expertos sea parte constante del proceso. Dado que las fallas de los diques de relaves son la principal causa de los desastres mineros, la administración de la mina debe aceptar por completo la idea de que el diseño y la construcción de TSF deben alcanzar los estándares más altos, independientemente del costo, aunque solo sea por un motivo que la falla de TSF le costará a la empresa más."

 

Según Schoenberger, las fallas de las presas de relaves son más el resultado de regulaciones insuficientes y un gobierno deficiente que una cuestión de tecnología. En apoyo de este argumento, The Wall Street Journal informó que los mineros de Brumandinho habían advertido a los gerentes que la represa iba a colapsar y aún no se hizo nada. Schoenberger aboga por una mayor responsabilidad en el nivel de toma de decisiones, tanto dentro de las empresas como también de los gobiernos.

 

"La regulación gubernamental de la industria, y la aplicación robusta de esas regulaciones, es una necesidad absoluta si queremos reducir el número y la gravedad de los desastres mineros", dijo Schoenberger. “Los reglamentos en papel deben traducirse en prácticas en el terreno. Esto significa también que los gobiernos deben adoptar los mismos principios de mejores prácticas y comprometerse a hacerlos cumplir”.

 

Históricamente, la economía del riesgo de desastres no se ha tenido en cuenta en el costo general de la construcción de una mina. El desastre de Brumandinho muestra lo perjudicial que puede ser esta deficiencia, tanto para las empresas mineras como, lo que es más importante, para las comunidades en las que operan. A medida que los accionistas toman conciencia de los riesgos que plantean las presas de relaves y los gobiernos presionan a la industria para que actúe. Las compañías mineras pueden verse obligadas a encontrar formas nuevas y más seguras de gestionar sus residuos.

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