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01 Agosto 2019 / Minería

Los autos eléctricos de China: ¿pueden conducir cobre chileno?

La creciente demanda de almacenamiento de baterías y litio podría ser un lado positivo para la industria minera de Chile.

 

El precio del cobre ha caído alrededor de un 10 por ciento desde abril, siguiendo una tendencia que muchos productos básicos han visto en medio de la inestabilidad económica mundial, el hambre por el mineral se ha debilitado.

 

En el árido norte de Chile, a unos 1.500 km de la capital, Chuquicamata ha sido una fuente abundante de cobre desde antes del surgimiento del Imperio Inca en la década de 1400.

 

"Chuqui", como se le conoce informalmente, es una de las minas más emblemáticas del país, un símbolo del ingenio humano a pesar de la quincena de huelgas laborales celebradas en junio contra el propietario de la mina Codelco por recortes de empleos y compensaciones.

 

La realidad económica se hundió el mes pasado cuando la mina cerró, ya que los mineros exigieron mejores salarios al mismo tiempo que el lugar comenzó una costosa transformación de una mina a cielo abierto a una mina subterránea.

 

El problema es doble: las enormes reservas minerales de la mina están cayendo, mientras que los precios del cobre también están bajando, por lo que los salarios de los mineros han bajado.

 

Esta crisis es un gran golpe para Chile, el mayor exportador de cobre del mundo, donde la industria representa aproximadamente una décima parte de la economía nacional.

 

 

Componente intensivo en cobre

 

El precio del cobre ha caído alrededor de un 10 por ciento desde abril, siguiendo una tendencia que muchos productos básicos han visto en medio de la inestabilidad económica mundial, el hambre por el mineral se ha debilitado.

 

Y como bien saben los mineros en Chuquicamata, los factores del mercado pueden traducirse en un verdadero dolor.

 

A pesar de la reciente caída, los analistas son generalmente optimistas sobre el futuro del cobre, gracias al impulso de China para desarrollar la industria de vehículos eléctricos (EV) más grande del mundo. Este esfuerzo significa que la industria del cobre en Chile, con un valor de $ 31.5 mil millones al año, puede estar lista para un resurgimiento.

 

Y es precisamente este tipo de chispa que impulsará las discusiones en la cumbre de Cooperación Económica Asia-Pacífico que comenzó el viernes en Chile, destacando los vínculos entre las naciones a ambos lados del océano más grande del mundo.

 

Los automóviles que funcionan únicamente con baterías eléctricas se fabrican con un promedio de cuatro veces más cobre que los automóviles con motores de combustión interna. "El almacenamiento de energía es el componente más intensivo en cobre de la movilidad eléctrica", dice la Asociación Internacional del Cobre. Esta es la razón por la cual el elemento es cada vez más codiciado, con autos eléctricos hambrientos por el metal.

 

"La mayor intensidad de cobre de los vehículos eléctricos en realidad ya está jugando un papel importante para compensar la disminución de la demanda de cobre en 2019", dijo a Al Jazeera Oliver Nugent, estratega de materias primas de Citi.

 

Se espera que China represente aproximadamente la mitad de la industria global de vehículos eléctricos para 2025, según un informe reciente de la Universidad de Pensilvania.

 

"Esta creciente base de demanda de cobre es importante porque va más allá del ritmo y el alcance de la chatarra y el suministro minero existente", dijo Nugent, y agregó que confirmó "la necesidad de inversiones a largo plazo en nuevos proyectos de minería de cobre".

 

China es el principal socio comercial de Chile. En los primeros tres trimestres de 2018, el comercio bilateral total entre los dos países sumó más de $ 31 mil millones. Las ventas de productos mineros a China superaron los $ 14 mil millones, y la mayor parte fue cobre, según cifras oficiales chilenas.

 

Y eso podría seguir creciendo. Beijing está invirtiendo a largo plazo en su industria de vehículos eléctricos. Las ventas totales de automóviles en China han estado disminuyendo durante un año, excepto las ventas de automóviles eléctricos, que continúan creciendo.

 

En mayo, la producción mensual de vehículos eléctricos aumentó un 25 por ciento respecto al año anterior a 102,000 unidades, según la Asociación China de Fabricantes de Automóviles. Las ventas de vehículos eléctricos aumentaron 9.6 por ciento a 71,000 unidades durante el mismo período. Todo esto ocurrió cuando la producción total de vehículos cayó un 21 por ciento año tras año y las ventas cayeron un 16 por ciento respecto al mismo mes del año anterior.

 

La perspectiva generalmente positiva en torno a la industria de vehículos eléctricos de China hace que los analistas de cobre saluden ante la perspectiva de un mercado alcista para el metal, cuya producción apenas ha crecido desde 2013.

 

"La demanda de cobre EV y la infraestructura relacionada representan aproximadamente dos tercios de nuestras previsiones de crecimiento esperadas entre 2018 y 2030", dijo Nugent.

 

Cochilco, la agencia estatal de cobre de Chile, dijo en enero que la producción de cobre podría aumentar un 30 por ciento en la próxima década.

 

Y Codelco, la empresa minera estatal y el principal productor mundial de cobre, propietario de Chuquicamata, recientemente inició una inversión de 10 años y $ 40 mil millones para aumentar la productividad. Otras empresas activas en el cobre chileno incluyen BHP Group Ltd, Glencore Plc, Antofagasta Plc y Anglo American Plc.

 

 

'Enorme potencial'

 

La potencia minera sudamericana también es un importante productor de otros materiales utilizados en vehículos eléctricos.

 

"Chile tiene los depósitos de cobre más grandes del mundo, pero también tiene litio y cobalto, que son necesarios para las baterías de automóviles eléctricos", dijo a Al Jazeera José Pablo Astudillo Rodríguez, director de Elqui Minerals, una consultora internacional de cobre y cobalto.

 

"La movilidad eléctrica en todo el mundo significará una disminución de la demanda de petróleo, y muchas compañías petroleras se moverán hacia productores de baterías para vehículos eléctricos", dijo, refiriéndose a la idea de que los productores de petróleo podrían verse obligados a diversificar sus negocios a medida que crece el mercado de energía alternativa. "Chile suministrará los compuestos necesarios de cobre, litio y cobalto".

 

Chile posee el 52 por ciento de las reservas mundiales de litio, según datos oficiales.

 

"En 2018, más del 50 por ciento de la demanda [de litio] provino de vehículos eléctricos. Esta participación crecerá en los próximos años, llegando incluso a cerca del 90 por ciento de la demanda a fines de la década de 2020", dijo Jose Hofer, analista senior de Benchmark Mineral. Inteligencia.

 

Con los otros productos básicos, además del cobre, que son clave para la movilidad eléctrica, la situación puede ser complicada, ambientalmente y de otro modo, a pesar de las oportunidades que se avecinan.

 

"Sin embargo, para que eso sea una realidad, es necesario ocuparse de varios aspectos en términos de concesiones mineras", dijo Hofer, refiriéndose a las reformas necesarias para continuar explorando y construyendo nuevos sitios.

 

Para la industria minera de Chile y los mineros de Chuquicamata, la esperanza para el futuro se encuentra en las calles y autopistas del mundo, con los conductores de vehículos eléctricos poniendo sus pedales al metal.

 

"En la década hasta 2027, se espera que la demanda de cobre para vehículos eléctricos se multiplique nueve veces, a 1.74 millones de toneladas, cuando se espera que 27 millones de vehículos salgan a las carreteras a nivel mundial", según la Asociación Internacional del Cobre.

 

Dado que Chuquicamata y las otras minas maduras en Chile probablemente no puedan suministrar suficiente cobre para satisfacer la demanda, un cuello de botella podría elevar los precios a largo plazo y también afectar el desarrollo de la industria mundial de vehículos eléctricos.

 

Con el cobre como la principal exportación minera, Chile está buscando un camino más sostenible hacia adelante.

 

"Como Chile es la mayor fuente de reservas [de litio] en el mundo, existe un enorme potencial para la economía chilena", dijo Hofer, al describir una forma de diversificar económicamente y maximizar los beneficios de todos los recursos naturales del país.

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