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5 Agosto 2019 / Editorial

Análisis: metales de tierras raras y la guerra comercial entre Estados Unidos y China - Análisis

La razón por la que China ejerce influencia sobre los metales de tierras raras es porque son importantes para la industria moderna: usan en una gran cantidad de aplicaciones de la vida diaria.

 

Los 17 elementos oscuros, colectivamente llamados "metales de tierras raras", se encuentran en todo el mundo. Durante gran parte de la segunda mitad del siglo XX, Estados Unidos era autosuficiente en metales, produciendo más de la mitad del suministro mundial hasta la década de 1980.

 

En mayo de 2019, el presidente chino, Xi Jinping, realizó una visita publicitada a una empresa de metales de tierras raras en la provincia de Jiangxi. El mismo día, pronunció un discurso en el que llamó a su país a prepararse para una "nueva Marcha Larga" para superar los desafíos del extranjero.

 

Tomados en conjunto, fueron vistos como una señal de que China podría usar su control sobre el 90 por ciento de la producción mundial de metales de tierras raras como palanca en su guerra comercial con Estados Unidos. En cualquier momento, China podría restringir o incluso embargar la exportación de los metales.

 

En caso de que esa señal no fuera lo suficientemente clara, un editorial de la agencia estatal de noticias de China lo dejó claro una semana después. En reacción a las noticias, los precios de la mayoría de los metales de tierras raras aumentaron entre un 20 y un 50 por ciento.

 

La razón por la que China ejerce influencia sobre los metales de tierras raras es porque son importantes para la industria moderna. Aunque se usan en pequeñas cantidades, a menudo menos de un gramo, los metales se usan en una gran cantidad de aplicaciones.

 

Se necesitan en productos de consumo (como lámparas fluorescentes y teléfonos inteligentes), productos industriales (como motores de aviones y turbinas eólicas) y sistemas militares (como radares y sonares).

 

Pero, con mucho, el mayor uso estadounidense de metales de tierras raras es como catalizador en convertidores catalíticos para automóviles, procesamiento químico y refinación de petróleo. Estos consumen alrededor del 60 por ciento de todos los metales de tierras raras utilizados en los Estados Unidos hoy en día.

 

Los 17 elementos oscuros, colectivamente llamados "metales de tierras raras", se encuentran en todo el mundo. Durante gran parte de la segunda mitad del siglo XX, Estados Unidos era autosuficiente en metales, produciendo más de la mitad del suministro mundial hasta la década de 1980.

 

Pero producir los metales requiere no solo extraer mineral, sino también refinarlo y fundirlo, procesos que separan los metales de la roca circundante y entre sí. Desafortunadamente para el medio ambiente, los subproductos de esos procesos son altamente tóxicos y pueden ser radiactivos.

 

Dado que la producción de metales de tierras raras de esa manera era costosa en los Estados Unidos, la producción china de menor costo creció rápidamente en la década de 1990. Una década después, China llegó a dominar la producción mundial de metales, mientras que la producción estadounidense prácticamente cesó.

 

 

La mano visible (y orientadora)

 

Beijing ha visto por mucho tiempo su industria de metales de tierras raras como estratégica. En 2016, el Ministerio de Industria y Tecnología de la Información de China incluso esbozó un plan de desarrollo de cinco años para él con objetivos específicos para la producción y mejoras en la cadena de valor.

 

Por lo tanto, la voluntad de Beijing de restringir la exportación de sus metales de tierras raras para lograr los objetivos nacionales no debería sorprender a nadie. Además, China ya lo hizo una vez, y no hace tanto tiempo. En 2010, China impuso cuotas a sus exportaciones de metales de tierras raras, reduciendo lo que suministraba al mundo en un 40 por ciento.

 

En ese momento, se especuló que China había impuesto sus cuotas de exportación en represalia contra Japón porque las cuotas siguieron de cerca a la detención de Japón de un barco de arrastre chino que había chocado con dos barcos de la guardia costera japonesa cerca del Senkaku (Diaoyu en China) Islas en el Mar Oriental de China.

 

En retrospectiva, sin embargo, China probablemente tenía otras razones para introducir sus cuotas de exportación mucho antes de que ocurriera el incidente. Es probable que uno ofrezca a las empresas extranjeras de fundición de metales de tierras raras un incentivo para trasladar sus plantas de procesamiento de valor agregado a China.

 

Otro pudo haber sido ayudar a Beijing a consolidar su industria minera fragmentada de metales de tierras raras, cuyos mineros a pequeña escala y la intensa competencia mantuvieron bajos los precios de los metales.

 

Cualesquiera que sean las intenciones de China, sus cuotas de exportación definitivamente elevaron los precios de los metales de tierras raras, algunos hasta en un 1,000 por ciento. Eso llevó a los Estados Unidos (y luego a la Unión Europea y Japón) a presentar una queja ante la Organización Mundial del Comercio (OMC) en 2012.

 

Después de una revisión de dos años, la OMC falló a favor de los Estados Unidos. Y así, a principios de 2015, China levantó sus cuotas de exportación, pero las reemplazó con un régimen de licencias de exportación.

 

 

La mano invisible

 

Sin embargo, mucho antes de la resolución de la OMC, los precios de la mayoría de los metales de tierras raras ya habían caído bruscamente. Para 2013, volvieron a un nivel superior al que habían negociado antes de que se impusieran las cuotas de exportación de China.

 

La razón por la cual podría atribuirse en gran medida a la reacción del mercado a los altos precios de los metales. Por el lado de la oferta, motivaron a los mineros de metales de tierras raras en otras partes del mundo a aumentar su producción.

 

La mina más conocida en los Estados Unidos (concretamente en Mountain Pass, California) fue reabierta, y otras nuevas en Australia, Estonia y Myanmar se expandieron o desarrollaron. Los altos precios también tuvieron consecuencias no deseadas en China. Alentaron aún más la producción a pequeña escala (y generalmente ilegal), lo que se sumó a los problemas ambientales de China, y llevaron a algunos de ellos a sacar metales del país de contrabando.

 

Por el lado de la demanda, los altos precios alentaron a los consumidores de metales de tierras raras a encontrar formas de reducir su uso. Dentro de un año de las cuotas de exportación de China, las sustituciones de algunos metales ya se habían identificado para varias aplicaciones, como en el pulido de vidrio. Los altos precios también alentaron un mayor reciclaje de los metales de las lámparas fluorescentes y los tubos de rayos catódicos. Y, aunque los altos precios no duraron lo suficiente como para desarrollar nuevas alternativas para los metales de tierras raras, estimularon la inversión en investigación para hacerlo.

 

Finalmente, la mayoría de las empresas estadounidenses pudieron hacer frente a los precios más altos de los metales de tierras raras. Dada la cantidad relativamente pequeña de metales que necesitaban y la rápida caída de los precios de los metales en 2013, las empresas generalmente absorbieron los precios temporalmente altos en sus costos totales de fabricación.

 

Sin embargo, algunas compañías no pudieron esquivar los precios más altos tan fácilmente. Un sector muy afectado fue la industria de las lámparas fluorescentes. Sin alternativas listas para los metales de tierras raras, las compañías, como General Electric, se vieron obligadas a aumentar sus precios minoristas de lámparas fluorescentes en más del 40 por ciento.

 

Eso dio a los exportadores chinos la oportunidad de ganar participación de mercado vendiendo lámparas fluorescentes más baratas, que eventualmente desplazaron a las estadounidenses.

 

Donde las cuotas de exportación de metales de tierras raras de Beijing tuvieron su mayor éxito fue cambiar el panorama de la industria mundial de metales de tierras raras. Antes de las cuotas, gran parte de la fundición de metales de tierras raras con valor agregado tuvo lugar en Japón.

 

Después de que se introdujeron las cuotas, muchas empresas japonesas de fundición trasladaron sus plantas de procesamiento a China para evitar las restricciones chinas a las exportaciones de concentrados de metales de tierras raras.

 

Eso permitió a la industria de metales de tierras raras de China avanzar más en la cadena de valor y fortalecer su control sobre la fundición global de los metales. Y aunque las cuotas de exportación no pudieron ayudar a China a consolidar su industria de metales de tierras raras, otros esfuerzos del gobierno tuvieron más éxito en los años siguientes. Ese impulso de consolidación continúa hoy.

 

 

¿Una nueva amenaza de metales de tierras raras?

 

Con el aumento de los precios de los metales de tierras raras, ¿es la señal reciente de Xi algo de lo que Estados Unidos debería preocuparse? A corto plazo, debería; a la larga, no tanto. Por un lado, el dominio de China sobre la producción mundial de metales de tierras raras, por el momento, es probablemente aún más fuerte que en 2010.

 

Eso se debe al mayor control de China sobre su industria más consolidada de metales de tierras raras y su mayor participación de la capacidad de fundición de metales de tierras raras del mundo. Pero la palanca más potente de China podría descansar en su elección de política.

 

En lugar de restringir las exportaciones de metales de tierras raras, podría prohibir por completo su exportación. Mientras la demanda interna de los metales siga siendo alta en China, podría permitirse hacer eso. Sin duda, tal embargo pondría a las empresas estadounidenses que dependen de los metales en una situación difícil.

 

Por otro lado, los participantes del mercado han aprendido de su experiencia con las cuotas de exportación de China en 2010. Desde entonces, han estado sentando las bases para una expansión de la producción de metales de tierras raras. Después de todo, los metales de tierras raras no son muy raros.

 

Se están construyendo nuevas plantas de procesamiento en los Estados Unidos y Malasia. Myanmar y Vietnam han acelerado sus operaciones mineras. Y Brasil y Vietnam combinados tienen reservas de metales de tierras raras que rivalizan con los de China. Además, se han encontrado nuevas reservas. En 2011, Japón descubrió importantes depósitos de metales en el fondo marino cerca de la isla Minamitori en el Océano Pacífico.

 

Si los precios de los metales de tierras raras aumentan lo suficiente, es probable que Japón encuentre una manera de extraerlos. Mientras tanto, el mundo ha desarrollado nuevas alternativas a los metales de tierras raras. Algunos de ellos, como los puntos cuánticos para pantallas electrónicas, ya están en uso (y se están exportando irónicamente a China).

 

 

Límites al poder de mercado

 

El poder de mercado sobre productos importantes es un apalancamiento maravilloso para tener. Pero puede ser difícil de manejar de manera efectiva. Hoy, los líderes chinos parecen creer que podrían ejercer el dominio actual de China sobre la producción de metales de tierras raras para presionar económicamente a los Estados Unidos en su guerra comercial.

 

Eso puede resultar arriesgado. Probablemente, como era de esperar, otros han seguido estrategias similares en el pasado. Un ejemplo fue la Confederación. Antes de la Guerra Civil Estadounidense, el Sur de los Estados Unidos proporcionó a las fábricas textiles británicas y francesas el 80 por ciento de su algodón.

 

La Confederación pensó que podría usar su dominio sobre la producción de algodón como palanca para presionar a Gran Bretaña y Francia a apoyar su intento de separarse de los Estados Unidos. No funcionó. A medida que avanzaba la guerra, los altos precios del algodón llevaron al desarrollo de nuevas fuentes en Australia, Egipto e India.

 

Por importantes que sean los metales de tierras raras para la industria moderna, siguen siendo productos básicos, no muy diferentes del algodón, el oro o el petróleo. Como tal, los metales de tierras raras están sujetos a las mismas leyes de oferta y demanda que afectan a todos los productos básicos.

 

Y cada vez que la oferta y la demanda a corto y largo plazo se desvían, los precios de los productos básicos pueden ser volátiles, ya sea al alza o a la baja. El exceso de confianza en que las condiciones prevalecientes de oferta y demanda se mantendrán relativamente estables ha llevado a muchos tecnócratas por mal camino. Beijing debe recordar que con el tiempo (y a menudo no tanto) la mano invisible del mercado puede socavar incluso los planes mejor trazados por los hombres.

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