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26 Agosto 2019 / Editorial

El lado oscuro de la minería en aguas profundas

 

Nadie sabe hasta qué punto esta industrialización de las profundidades del mar podría dañar el medio marino. Defensores reconocen que perturbará y borrará permanentemente los hábitats que apenas se han explorado.

 

 

En algún momento de la próxima década, un dispositivo grande similar a un tractor comenzará a arrastrarse por el fondo marino más profundo, reuniendo pepitas del tamaño de una papa repletas de metales cruciales para vehículos eléctricos, almacenamiento de energía renovable y teléfonos inteligentes.

 

Nadie sabe hasta qué punto esta industrialización de las profundidades del mar podría dañar el medio marino. Incluso los defensores reconocen que perturbará y borrará permanentemente los hábitats que apenas se han explorado, y mucho menos entendido.

 

Es un escenario sombrío y, al menos por ahora, está en una vía rápida. En julio, las partes de una organización internacional autorizada para supervisar dicha minería se acercaron a su objetivo de aprobar regulaciones para fines de 2020. Los ambientalistas y científicos han participado en esas discusiones.

 

Pero las empresas que utilizarán esos minerales en sus productos (fabricantes de automóviles eléctricos como Tesla Inc., fabricantes de baterías como Panasonic Corp. y empresas de tecnología de consumo como Apple) han permanecido en silencio. Para evitar los peores impactos de la minería en aguas profundas, deben hablar.

 

El océano profundo, generalmente definido como aguas a profundidades de 200m o más, representa el 45% de la superficie terrestre y el 95% de su espacio habitable. Durante siglos, los humanos creyeron que gran parte era estéril de la vida.

 

Pero en las últimas décadas, la tecnología de exploración ha avanzado rápidamente, permitiendo a los científicos identificar aproximadamente 250 000 especies en las profundidades oscuras y frías. Y eso es solo el comienzo: los investigadores estiman que podría haber hasta 1,75 millones de especies más por descubrir, junto con 500 millones de diferentes tipos de microorganismos.

 

Esa biodiversidad está amenazada por una demanda mundial desmesurada de metales y minerales. El año pasado, investigadores en Alemania advirtieron sobre la escasez mundial de cobalto para 2050, estimulada por la creciente demanda de almacenamiento de energía en instalaciones de energía renovable y vehículos eléctricos.

 

En mayo, un funcionario de Tesla dijo en una reunión de mineros, reguladores y legisladores que la compañía proyecta una inminente escasez de cobre, níquel y litio, todos críticos para fabricar baterías y otras piezas de automóviles. Los recursos terrestres son cada vez menos atractivos debido a preocupaciones ambientales, de seguridad y de costos.

 

El océano profundo parecería ofrecer una alternativa. Las estimaciones actuales indican que solo una sección del fondo marino, la Zona Clarion-Clipperton que se extiende desde Hawai hasta Baja, contiene más cobalto, manganeso y níquel que todos los recursos terrestres conocidos, así como depósitos significativos de cobre y otros metales.

 

En junio, DeepGreen Metals, una startup canadiense de minería de aguas profundas, aseguró la mayor parte de un paquete de US$150 millones para facilitar los estudios de factibilidad en el área. La minería en aguas profundas, afirma la compañía, producirá "metales limpios y éticos" sin "voladuras, perforaciones, deforestación o impacto en las personas".

 

Sorprendentemente, esa investigación representa el único estudio a largo plazo realizado sobre el impacto de la minería en aguas profundas. De hecho, según el gobierno de EE. UU., Más del 80% del fondo marino permanece "sin asignar, sin ser observado ni explorado".

 

Las regulaciones propuestas que están siendo redactadas por la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos, la organización global autorizada por el tratado para proteger y comercializar el fondo marino, requerirán declaraciones de impacto ambiental antes de que ocurra la minería, así como una observación cuidadosa durante la minería. Pero, sin estudios de referencia a largo plazo, esas declaraciones de impacto serán más conjeturas que la ciencia.

 

 

Daño reputacional

 

Esta incertidumbre plantea serios problemas éticos y de reputación para las compañías de automóviles eléctricos, fabricantes de baterías y otros proveedores de tecnología "verde" que esperan beneficiarse de la minería del fondo marino.

 

¿Cómo reaccionarán los clientes de Tesla si la cadena de suministro de baterías de la compañía se remonta a la extinción de una especie fotogénica como el adorable pulpo albino, que pone sus huevos en nódulos polimetálicos? ¿Está Apple preparada para arriesgar su reputación ecológica ganada con tanto esfuerzo si los informes muestran que las baterías de sus teléfonos han provocado el colapso de las pesquerías que dependen de la vida marina?

 

Vale la pena recordar que un video de 2015 de una pajita en la nariz de una tortuga generó el movimiento global contra los plásticos desechables que ahora está volcando las decisiones en algunas de las compañías petroquímicas más grandes del mundo.

 

El año pasado, el Parlamento Europeo pidió una moratoria sobre la minería en aguas profundas hasta que se comprenda mejor el impacto sobre el medio ambiente marino, la biodiversidad y las actividades humanas en el mar. Es una solicitud razonable que las empresas deben aceptar, aunque solo sea como un medio para garantizar que su reputación no se dañe más adelante.

 

Las empresas también podrían exigir una mejor investigación, tal vez bajo los auspicios de organizaciones como la Iniciativa de Minerales Responsables, un consorcio global que ayuda a algunas de las compañías más grandes del mundo a obtener metales y minerales utilizando estándares responsables.

 

Solo después de que los mineros y sus clientes entiendan las profundidades del mar pueden decidir, colectivamente, qué tipo de pérdida de biodiversidad vale una batería, un molino de viento o un teléfono inteligente más elegante.

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